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鸟儿的羽毛 原来是为了找对象

 2019/01/08/ 15:35 来源:长江日报

  鸟儿的羽毛 原来是为了找对象

成对出现的羽轴主导型羽,有着非常飘逸的形态。(受访者供图)

成对出现的羽轴主导型羽。

成对出现的大型的羽轴主导型羽。

  2018年12月15日,中加古生物学家在北京宣布,他们发现了世界上首批3D保存的古鸟类尾羽琥珀。中国地质大学(北京)邢立达副教授向世人展示了一亿年前鸟类祖先羽毛的“风采”。

  但他们发现,这些长且花哨的尾羽在许多情况下都与动物的身体差不多长,它们不是为了身体平衡或者飞行,因为其构造并不符合空气动力学要求。

  那么它们的功能是什么呢?古生物学家们说,像孔雀和极乐鸟一样,在现生鸟类中,许多绮丽的羽毛装扮不是为了适应自然环境,而是找对象、谈恋爱的“利器”!

  1尾羽用来臭美摆酷

  发现的标本来自著名的琥珀产区——缅甸北部克钦邦胡冈谷地。根据矿区的火山灰测定,这个地方的琥珀距今约一亿年前,属于白垩纪晚期的最早期。

  这个时期生活在缅甸北部潮湿的热带环境中的动植物,常常被柏类或南洋杉类所流下的树脂包裹,在漫长的地质年代中形成琥珀,并一直保存至今。

  2015年,一个偶然机会,邢立达在缅甸密支那琥珀市场“遇见”了它们。

  “它们太奇怪了!”邢立达告诉记者,“我们知道羽轴都是封闭的,中间充满海绵组织的髓腔,就比如影视作品里出现的鹅毛笔,正因为羽轴封闭,才能储存墨水充当笔杆子。但这些琥珀中的羽轴好似‘偷工减料’的半成品,它的横截面不是封闭的圆形,而是个开放的‘C’形,也没有髓腔。”

  开放的羽轴结构十分脆弱,会进一步消减羽毛的飞行能力。飞行可是鸟类的看家本领,是什么因素让古鸟类朝着这个奇怪的方向演化呢?

  这更加让研究者确认了答案:古鸟类压根儿没想靠这些尾羽来飞翔,飘长的尾羽比短尾羽更醒目、美观,是用来臭美摆酷、求偶炫耀的。

  2尾巴长好找对象

  动物要想繁衍,就要赢得异性的芳心,所以在动物身上往往能发现一些奇特的生理结构。比如,雄性麋鹿庞大的角、雄狮威风凛凛的鬃毛。

  同样的现象也出现在了鸟类祖先中,比如长且绚丽的尾羽。遗憾的是,以前,这些尾羽只发现在被压实的扁平化石中,二元平面结构让古生物学家很难了解到其真实面貌与功能。

  但这次,邢立达团队发现了以3D形式保存的尾羽琥珀。在琥珀里,就算是块五花肉也能完好地保存上亿年,别说是根羽毛了。像这样的琥珀化石,邢立达足足找到了31块。

  3有无尾羽无法判断古鸟类性别

  共同研究者瑞安·麦凯勒教授认为,“这可能是一种高效的轻质尾羽”,羽轴之所以开放,可能是节省能量的一种措施,比方说,降低长出这种长羽毛的能耗。

  邢立达介绍说:“个别标本的羽轴和羽支具有横向色素沉着带,深棕色和无色带交替出现,这代表着黑素体的分布和浓度,表明这些古鸟类的尾巴很可能是色彩斑斓、非常养眼的!”

  “这可能说明这些羽毛很容易掉落。”共同研究者皮埃尔·考克斯博士解释称,古鸟类打斗时易脱落的羽毛可能会掉落一地,然后被树脂粘住,埋入地下形成琥珀。

  如此也给古生物学家提了个醒,以往的研究,大家都会以有无尾羽来判断古鸟类的性别,目前看来,这个方法不一定靠谱。

  “所以,当我们再看到两只古鸟类埋藏在一起,一只有长长的尾羽,另一只没有,不能说这是一公一母的凄美史前爱情。琥珀中的证据告诉我们,这很可能只是两鸟相争,一只被打败了而掉落羽毛而已。”邢立达说。

  《长江日报》

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